Asia, el diamante en bruto

Asia, el diamante en bruto 

El presidente de la Asian Rugby Football Union (ARFU), Trevor Gregory, espera que el espíritu del rugby pueda ayudar a esparcir el deporte a lo largo y ancho del vasto continente.

Hoy 28 naciones son miembros de la IRB, y 16 de ellas son miembros plenos. También tenemos cuatro países listos para unirse“, explicó. “Y también está, por supuesto, el factor olímpico“, agregó Gregory desde Hong Kong, donde vivió los últimos 32 años.

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Pero lo que los une a todos es ese espíritu de rugby y ese sentido de comunidad. Con todas las culturas, lenguas y religiones que tenemos, estamos afrontando un gran desafío. Pero el rugby trasciende todo. El rugby tiene un espíritu que surge naturalmente. Estuve en un torneo de rugby en Hong Kong y fue genial ver a los más chicos aplaudir a los rivales y al referee.  Debemos preservar y expandir esas tradiciones por todo Asia“, comentó.

El trabajo empieza ahora

Pese a ser el hogar del sesenta por ciento de la población mundial y del ochenta por ciento de los jóvenes de todo el planeta, Asia  solo aporta un seis por ciento de la población rugbística mundial. Pero esos números pueden cambiar ahora que Japón está alistándose para recibir la Copa del Mundo 2019. Gregory cree que el continente tiene en sus manos la gran oportunidad de impulsar la cantidad de aficionados y jugadores de rugby, aunque el trabajo debe comenzar cuanto antes.

Tenemos que incrementar la  conciencia sobre el juego para que los niveles de participación aumenten. Necesitamos acceso a la televisación para que, por ejemplo, la gente de Laos pueda ver jugar a las principales figuras del rugby en el máximo nivel. Quiero que los asiáticos tengan héroes del rugby“, aseguró.

Hay quienes argumentan que los asiáticos nunca serán capaces de competir físicamente, pero Gregory no coincide: “Algunos de los mejores jugadores del planeta no son tan grandes. Son muy habilidosos, bien entrenados y altamente motivados. No hay razones para creer que los asiáticos no pueden alcanzar ese nivel. Tenemos personas de todos los tamaños en este continente, y siempre hay lugar para todos los físicos“.

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Gregory considera que la penetración que logró la NBA y la NFL en países como China y Filipinas muestran el impacto que los deportistas pueden tener como espejos a seguir.

Ellos ven partidos de la NBA todas las semanas y conocen a los jugadores. Pero no conocen a ningún jugador de rugby japonés“, señaló respecto al equipo más importante del continente.  

Ellos necesitan poder ver los partidos de rugby y apreciar cómo están compitiendo con los mejores equipos del mundo“, agregó.

Gregory es optimista. Cree que este año se verá una constante expansión del rugby asiático: “Necesitamos que la gente juegue con la pelota ovalada, no importa cómo, y que ingrese al mundo del rugby, ya sea en su formato de siete o de quince jugadores“.

Con la mira puesta en el 2019

Una de sus primeras acciones como presidente de la ARFU fue crear la regla según la cual al menos un miembro de las doce personas que integran el comité ejecutivo debe ser mujer.

Las mujeres en Asia tienen una gran influencia sobre los chicos, ya sea como madres o maestras. Por eso necesitamos que ellas se interesen en el rugby. Hemos visto un importante incremento en el número de jugadoras femeninas, pero solo en unos pocos países“, sostuvo.

Gregory no ocultó su orgullo al recibir un halago de la IRB, que describió a la ARFU como una unión modelo. Pero reconoció que han sido víctimas de su propio éxito: con tantos países jugando al rugby, se hace difícil organizar el Torneo de las Cinco Naciones de Asia en su formato actual. Por eso, se reestructurará el certamen a partir de 2015 para hacerlo más competitivo. “Queremos llegar a tener dos selecciones en el Mundial de 2019“, concluyó.

Las 22 uniones asiáticas

Japón, Sri Lanka, Tailandia, Hong Kong, Guam, India, Kazakhstán, Corea, Malasia, China, Singapur, Taipei, Laos, Camboya, Uzbekistán, Mongolia, Pakistán, Kyrgyzstán, Brunei, Indonesia, Irán y Emiratos Árabes Unidos.

 Fuente: IRB.

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